Asma: Lo que usted necesita saber

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Actualmente, el asma es el problema de salud crónico más común en la infancia. En Estados Unidos, casi 24 millones de personas tienen asma. El asma suele ocurrir temprano en la vida, pero también puede aparecer por primera vez en la adultez. Algunos pacientes superan el asma, pero vuelven a tener síntomas más adelante en la vida.

¿Qué es el asma?
El asma es una enfermedad pulmonar inflamatoria. Puede ocurrir a lo largo de las vías respiratorias, desde la nariz hasta los pulmones. Cuando las vías respiratorias se hinchan e inflaman, se vuelven más estrechas y llega menos aire al tejido pulmonar. La causa exacta del asma se desconoce. Los investigadores creen que algunos factores genéticos y ambientales interactúan para causar la enfermedad, generalmente antes de los 5 años de edad..

¿Cuáles son los síntomas del asma?
Sibilancias (sonido silbante al respirar), tos, opresión en el pecho y dificultad para respirar. Durante un ataque de asma, los músculos que rodean las vías respiratorias se contraen, se produce más mucosidad y los síntomas del asma empeoran.

Las alergias, ¿están relacionadas con el asma?
Sí. El asma puede ser desencadenado por sustancias en el ambiente llamadas alérgenos. Algunos alérgenos de interiores provienen de los ácaros del polvo, las cucarachas, los perros, los gatos, los roedores, el moho y los hongos. Los alérgenos que se encuentran al aire libre incluyen el polen de muchos árboles, la maleza y el césped. Incluso las alergias alimentarias pueden causar síntomas de asma.

¿Cómo se trata el asma?
Los planes de tratamiento incluyen los medicamentos recetados y evitar los desencadenantes del asma. Algunos medicamentos se inhalan y otros se toman en forma de pastilla. Hay dos tipos de medicamentos contra el asma: los de alivio rápido y los de control a largo plazo. Los de alivio rápido controlan los síntomas de un ataque de asma. Los de control a largo plazo ayudan a tener menos ataques o ataques menos graves, pero no ayudan durante un ataque de asma.

¿Qué tipos de investigación sobre el asma están financiando los NIH?
El Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental (NIEHS, por sus siglas en inglés) es uno de los tres institutos de los NIH que financia la investigación sobre el asma. Actualmente dirige un estudio que analiza el efecto de nuestro microbioma, la composición microbiana del cuerpo y el ambiente, sobre el asma. Los investigadores obtienen muestras de los hogares de los participantes y de su cuerpo (por ejemplo, flema y saliva) para comprender mejor cuáles son los desencadenantes del asma y cómo tratarlo.

Fuentes: Instituto Nacional de las Ciencias de la Salud Ambiental; Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre; Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas; Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades